Une vaste étude révèle un lien entre les infections virales et les futures maladies cérébrales

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Une illustration du virus varicelle-zona, la cause de la varicelle et du zona.

Une illustration du virus varicelle-zona, la cause de la varicelle et du zona.
Illustration: Shutterstock (Shutterstock)

Selon de nouvelles recherches, les infections virales courantes pourraient avoir des effets considérables sur la santé de notre cerveau. L’étude a trouvé un lien entre des dizaines d’expositions virales différentes et un risque accru ultérieur de maladie d’Alzheimer et d’autres troubles cérébraux. Cependant, des recherches supplémentaires seront nécessaires pour démêler le véritable rôle, le cas échéant, que ces infections pourraient jouer dans la cause de ces conditions.

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La recherche provient de scientifiques des National Institutes of Health des États-Unis. Ils ont analysé les données de deux projets de biobanques existants et représentatifs au niveau national qui suivent la santé à long terme des résidents en Finlande et au Royaume-Uni, respectivement, impliquant collectivement environ 450 000 personnes. Ils ont recherché des liens entre les infections virales entraînant une hospitalisation et six maladies neurodégénératives : la maladie d’Alzheimer (la forme de démence la plus courante), la SLA, la sclérose en plaques, la maladie de Parkinson, la démence vasculaire et la démence généralisée.

Dans les données finlandaises, ils ont initialement identifié 45 types d’exposition virale potentiellement liés à un risque accru de maladie neurodégénérative. Pour revérifier ces résultats, ils ont ensuite effectué le même type d’analyse sur les données britanniques et ont trouvé une relation similaire pour 22 types d’exposition virale dans les deux ensembles de données.

Certaines de ces expositions impliquaient des infections virales spécifiques, telles que la grippe, le virus varicelle-zona (cause de la varicelle et du zona) et les virus de l’herpès simplex. D’autres concernaient l’endroit où une infection ou ses effets nocifs ont eu lieu, comme l’encéphalite virale ou la méningite, des types d’inflammation cérébrale qui peuvent être causés par de nombreux virus différents. Pour certaines expositions, le risque de maladie cérébrale ultérieure s’est prolongé jusqu’à 15 ans plus tard, tandis que le lien le plus fort a été observé entre l’encéphalite virale et la maladie d’Alzheimer. Les conclusions de l’équipe ont été publié plus tôt ce mois-ci dans Neuron.

C’est loin d’être la première recherche à suggérer que les infections virales peuvent éventuellement causer des affections neurologiques ultérieures. Des études de ces dernières années ont lié virus de l’herpès à la maladie d’Alzheimer en particulier. Les auteurs ont été explicitement motivés à creuser plus profondément par des recherches publiées l’année dernière montrant que L’infection d’Epstein-Barr est probablement la principale cause de sclérose en plaques, ainsi que des inquiétudes quant au fait que le covid-19 peut parfois causer des problèmes neurologiques persistants (les hospitalisations liées au covid n’ont pas été incluses dans l’analyse, mais les auteurs ont trouvé le même lien entre l’infection d’Epstein-Barr et la sclérose en plaques). Bien que de nombreuses études aient examiné la relation entre les infections et les maladies du cerveau, les auteurs affirment que la leur est la première à enquêter systématiquement sur de multiples appariements de germes avec des maladies neurologiques ultérieures.

Une grande partie de ce corpus croissant de recherches, y compris cette étude, n’a pu montrer qu’une corrélation entre l’infection et une maladie cérébrale ultérieure, mais pas un lien direct de cause à effet. Il y aura probablement de nombreux autres aspects de ce risque à considérer, même s’il est réel.

Certains coupables présumés, comme les virus de l’herpès, peuvent causer des problèmes pendant qu’ils nous infectent, mais dorment en grande partie dans notre système nerveux, par exemple. Le risque accru posé par d’autres expositions pourrait représenter les cicatrices causées par une infection grave qui a été éliminée avec succès. Et il y a presque certainement d’autres facteurs qui prédisposent les gens à développer des maladies neurologiques travaillant en tandem avec ces infections. À peu près tout le monde attrape Esptein-Barr à un moment donné de sa vie, par exemple, mais moins de 1% de la population développe finalement une sclérose en plaques.

Pourtant, même si ces infections courantes ne jouent qu’un petit rôle dans la raison pour laquelle les gens contractent la démence ou d’autres maladies du cerveau, ce risque supplémentaire pourrait être encore important au niveau de la population. Si d’autres recherches continuent à valider ces liens, cela soulignerait davantage la nécessité de développer et de fournir des traitements efficaces qui peuvent prévenir les pires effets de ces infections.

“Comme des vaccins sont actuellement disponibles pour certains des virus associés, la vaccination peut être un moyen de réduire certains risques de maladies neurodégénératives”, notent les auteurs.

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