Une « pandémie sans précédent de grippe aviaire » fait des ravages dans l’industrie avicole américaine. Les humains peuvent aussi être à risque, avertissent les experts

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La souche H5N1 de la grippe aviaire responsable de la mort de dizaines de millions d’oiseaux aux États-Unis ces derniers mois, et d’innombrables autres dans le monde, constitue une menace existentielle pour l’industrie avicole aux États-Unis et une menace potentiellement répandue pour la santé humaine, selon les experts. .

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La souche, identifiée pour la première fois chez la sauvagine domestique en Chine en 1996, est à l’origine de près de 58 millions de décès d’oiseaux aux États-Unis au cours de l’année écoulée. Selon les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis, ces décès sont survenus à la fois directement à cause du virus et indirectement, lorsque les troupeaux sont abattus pour limiter leur exposition. Le virus a un taux de mortalité de près de 100 % chez les oiseaux, tuant la plupart des personnes infectées dans les 48 heures.

L’épidémie de grippe aviaire de cette saison est la pire de l’histoire des États-Unis, après avoir dépassé une épidémie de 2015 que le CDC a autrefois qualifiée de “sans doute l’événement de santé animale le plus important de l’histoire des États-Unis”. Cette année-là, près de 51 millions d’oiseaux sont morts à l’échelle nationale à cause du H5N1 et des virus apparentés de la grippe aviaire. L’épidémie de cette saison est également la pire de l’histoire du Royaume-Uni, les agriculteurs anglais ayant reçu l’ordre de garder leurs oiseaux à l’intérieur à partir du 7 novembre dans une sorte de « verrouillage » de la volaille.

La valeur dite «R zéro» – ou le nombre de personnes infectées par une seule personne infectée, en moyenne – pour COVID variait initialement de 1,5 à 7, et se situe maintenant à plus de 12.

La valeur R nulle du H5N1 chez les oiseaux : « environ 100 », selon Chowdhury.

C’est une crise environnementale qui affecte déjà les humains, faisant monter en flèche le prix de la volaille et rendant les œufs plus difficiles à trouver. Les coûts de vente au détail des œufs aux États-Unis ont doublé au cours de la dernière année et les prix du poulet prêt à cuire ont augmenté d’un quart ou plus au Royaume-Uni, Bloomberg signalé récemment.

“Le monde est confronté à une pandémie sans précédent de grippe aviaire parmi les populations d’oiseaux en cage et sauvages”, a déclaré Rajiv Chowdhury, épidémiologiste principal et professeur de santé mondiale à la Florida International University. Fortune.

De plus, l’industrie de la volaille ne peut probablement pas “se maintenir dans des pays comme les États-Unis si nous continuons à voir des poussées annuelles”, ajoute le Dr Michael Osterholm, directeur du Center for Infectious Disease Research and Policy (CIDRAP) de l’Université du Minnesota..

Mis à part les problèmes économiques et d’approvisionnement alimentaire, la pression a également rendu les gens malades, bien qu’en petit nombre jusqu’à présent. Mais la tendance à une transmission minimale entre les humains pourrait ne pas tenir, avertissent les experts. La semaine dernière, l’OMS a signalé qu’une jeune fille équatorienne auparavant en bonne santé avait été hospitalisée pour le virus. La façon dont elle a contracté le virus est incertaine et fait l’objet d’une enquête, mais la volaille que sa famille avait récemment achetée est morte sans cause apparente.

Oserholm et Chowdhury s’inquiètent de la propagation supplémentaire des oiseaux aux humains et de la transmission possible des humains qui contractent la grippe aviaire à d’autres humains, d’autant plus que le virus traverse le monde et fait le saut vers plus de mammifères, en raison de mutations.

La semaine dernière, les premiers grizzlis à être documentés avec la grippe aviaire hautement pathogène ont été euthanasiés dans le Montana après avoir été retrouvés partiellement aveugles et désorientés, avec d’autres problèmes neurologiques. Les renards, les dauphins, les opossums, les mouffettes, les phoques, d’autres types d’ours et un grand dauphin font partie des autres espèces infectées depuis l’année dernière, selon le département américain de l’Agriculture.

La probabilité de transmission interhumaine du H5N1 est «très faible», dit Chowdhury. Mais si cela devait se produire de manière durable, cela pourrait secouer le monde d’une manière inédite depuis la grippe espagnole de 1918.

Si le H5N1 fait effectivement un croisement durable avec les humains, “l’impact potentiel pourrait être significatif”, dit-il, signifiant le début d’une “nouvelle pandémie mondiale de grippe”.

“Inhabituel” chez les humains, mais très mortel

La victime équatorienne du virus – la première du pays, ainsi que la première dans la région Amérique latine/Caraïbes – a été admise à l’hôpital pour des symptômes de nausées, de vomissements et de constipation le 30 décembre, où elle a été vraisemblablement traitée pour une méningite, selon à une mise à jour de l’épidémie de maladie de l’OMS du 18 janvier.

Le 3 janvier, elle a été transportée dans un hôpital pédiatrique dans un état critique après avoir subi un choc septique et avoir reçu un diagnostic de pneumonie. Elle a été testée positive pour la souche H5N1 le 7 janvier et est restée hospitalisée, sous sédation et sous ventilateur à partir du 17 janvier, a indiqué l’organisation internationale de la santé.

La jeune fille auparavant en bonne santé devient la septième personne que le virus a rendue malade depuis 2020, selon l’Organisation mondiale de la santé. Alors que le H5N1 est considéré comme hautement infectieux, c’est seulement chez les oiseaux. Il est généralement difficile pour le virus de faire le saut vers l’homme, et la transmission d’homme à homme est “inhabituelle”, selon l’organisation internationale de la santé.

Cependant, lorsque le virus fait le saut, il est très mortel, avec un taux de mortalité supérieur à 50% chez les humains, selon le CDC.

Les épidémies de H5N1 se sont succédées tout au long d’un quart de siècle, sans transmission soutenue chez l’homme, souligne Osterholm. Des centaines de cas humains ont été identifiés en Égypte au début de ce siècle, bien qu’il n’y ait pas eu de transmission interhumaine soutenue. Le bilan du virus laisse espérer que la transmission à l’homme, et parmi eux, restera l’exception plutôt que la règle.

Chowdhury dit que la pandémie de grippe de 1918 sert cependant de récit édifiant. Comme la grippe H5N1, la grippe espagnole serait d’origine aviaire. Les deux virus contiennent des gènes qui leur permettent de se répliquer efficacement dans les cellules bronchiques humaines, selon un rapport de 2006 du Population Reference Bureau basé à Washington, DC.

Dans le cas du H5N1 chez l’homme, une telle inflammation peut conduire à une “inflammation intense” des cellules pulmonaires, bien plus que ce que l’on verrait dans une grippe habituelle. Un effet similaire a été noté chez les victimes de la grippe espagnole, dont les autopsies ont révélé “des poumons étouffés par des débris d’une inflammation excessive”, entraînant une noyade, note le rapport.

Alors que les symptômes de la grippe saisonnière comprennent la fièvre, la toux, le mal de gorge, le nez qui coule, les courbatures et la fatigue, selon le CDC, les symptômes du H5N1 chez l’homme sont généralement beaucoup plus graves. Selon l’OMS, ils comprennent une fièvre souvent élevée, une faiblesse, une toux, des maux de gorge et des douleurs musculaires, des douleurs abdominales, des douleurs thoraciques et de la diarrhée. Ces symptômes peuvent rapidement céder la place à des difficultés respiratoires, à une pneumonie et/ou au syndrome de détresse respiratoire aiguë, qui est souvent mortel, ainsi qu’à des effets neurologiques comme des convulsions.

Le vaccin contre la grippe saisonnière ne couvre pas le H5N1, selon l’OMS. Et si des vaccins candidats contre la souche virale ont été développés, “ils ne sont pas prêts pour une utilisation généralisée”, selon l’organisation.

Lorsqu’il s’agit de planifier la prochaine pandémie, la grippe a toujours été considérée comme un coupable probable, explique le Dr Georges Benjamin, directeur exécutif de l’American Public Health Association. Fortune.

Alors que la fille équatorienne et son combat inquiétant contre le H5N1 “pourraient très bien être un cas unique”, “nous pourrions facilement avoir un H5N1 ou une autre pandémie de grippe”, dit-il.

“Ça devrait te faire peur.”

Bien qu’il n’y ait actuellement aucune raison de suspecter une transmission soutenue du H5N1 parmi les humains, les perspectives ne sont peut-être pas aussi prometteuses pour l’industrie avicole américaine, qui est en «profonds problèmes en ce moment», a déclaré Osterholm. Fortune.

«Ils doivent changer les procédures de biosécurité», dit-il, ajoutant que le virus ne peut pas être tenu à l’écart des troupeaux simplement en «installant un écran» car il se transmet par voie aérienne.

“Ces granges vont nécessiter beaucoup plus de considérations en matière de traitement de l’air”, ajoute-t-il. “Le H5N1 a fondamentalement réécrit la grippe aviaire.”

Cette histoire a été initialement présentée sur Fortune.com

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