Un examen massif des dossiers de santé établit un lien entre les maladies virales et les maladies du cerveau

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Micrographie électronique à balayage colorée (SEM) des virus de la grippe (grippe) (bleu) bourgeonnant à partir d'une cellule épithéliale éclatée.

Dans cette image au microscope électronique à balayage en fausses couleurs, des particules de virus de la grippe (bleu) sont prêtes à être libérées d’une cellule épithéliale éclatée (rouge).Crédit : Lennart Nilsson, Boehringer Ingelheim International GMBH, TT/SPL

Une analyse d’environ 450 000 dossiers de santé électroniques a révélé un lien entre les infections par la grippe et d’autres virus courants et un risque élevé d’avoir une maladie neurodégénérative comme la maladie d’Alzheimer ou de Parkinson plus tard dans la vie. Mais les chercheurs avertissent que les données ne montrent qu’un lien possible, et qu’il n’est toujours pas clair comment ou si les infections déclenchent l’apparition de la maladie.

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L’analyse, publiée dans Neurone le 19 janvier1, ont trouvé au moins 22 liens entre les infections virales et les maladies neurodégénératives. Certaines des expositions virales étaient associées à un risque accru de maladie cérébrale jusqu’à 15 ans après l’infection.

“Il est surprenant de constater à quel point ces associations semblent être répandues, à la fois pour le nombre de virus et le nombre de maladies neurodégénératives impliquées”, déclare Matthew Miller, immunologiste viral à l’Université McMaster à Hamilton, au Canada.

Dossiers de santé minière

Ce n’est pas la première fois que des virus sont liés à une maladie neurodégénérative. L’infection par un type de virus de l’herpès a été associée au développement de la maladie d’Alzheimer2, par exemple. Et une étude historique publiée dans La science3 l’année dernière a trouvé la preuve la plus solide à ce jour que le virus d’Epstein-Barr est lié à la sclérose en plaques. Mais bon nombre de ces études antérieures n’ont examiné qu’un seul virus et une maladie cérébrale spécifique.

Pour comprendre si les virus sont plus largement liés aux maladies du cerveau, Kristin Levine, spécialiste des données biomédicales au Center for Alzheimer’s Related Dementias des National Institutes of Health des États-Unis à Bethesda, Maryland, et ses collègues ont analysé des centaines de milliers de dossiers médicaux pour rechercher des cas. dans lequel une personne avait à la fois une infection virale et une maladie du cerveau au dossier.

Tout d’abord, l’équipe a examiné les dossiers d’environ 35 000 personnes atteintes de maladies cérébrales et d’environ 310 000 personnes sans, provenant de FinnGen, une grande base de données finlandaise qui comprend des informations sur la santé. L’équipe a trouvé 45 liens significatifs entre les infections et les maladies du cerveau, puis les a testés sur plus de 100 000 enregistrements d’une autre base de données, la UK Biobank. Après cette analyse, il leur restait 22 appariements significatifs.

L’une des associations les plus fortes était entre l’encéphalite virale, une inflammation rare du cerveau qui peut être causée par plusieurs types de virus, et la maladie d’Alzheimer. Les personnes atteintes d’encéphalite étaient environ 31 fois plus susceptibles de développer la maladie d’Alzheimer plus tard dans la vie que les personnes qui n’avaient pas d’encéphalite. La plupart des autres associations étaient plus modestes : les personnes qui ont eu un épisode de grippe qui a conduit à une pneumonie étaient quatre fois plus susceptibles de développer la maladie d’Alzheimer que les personnes qui n’ont pas développé la grippe avec une pneumonie. Aucun appariement ne suggérait un lien protecteur entre l’infection virale et les maladies cérébrales.

“Je suis très excitée qu’ils étendent cette recherche au-delà de ce que d’autres études ont examiné”, déclare Kristen Funk, neuroimmunologiste à l’Université de Caroline du Nord, Charlotte, qui étudie le lien entre les herpèsvirus et la maladie d’Alzheimer.

Lacunes dans les données

Kjetil Bjornevik, épidémiologiste à la Harvard TH Chan School of Public Health à Boston, Massachusetts, et auteur de l’article Epstein-Barr dans La science, applaudit Levine et ses collègues pour avoir attiré davantage l’attention sur le rôle des infections virales dans les maladies du cerveau. Mais il prévient que leur approche consistant à utiliser les dossiers médicaux « pourrait être problématique » car ils n’ont analysé que les infections suffisamment graves pour justifier une visite chez un professionnel de la santé. La prise en compte d’infections plus bénignes pourrait affaiblir les associations, dit-il.

Les données proviennent également presque exclusivement de personnes d’ascendance européenne, ce qui signifie que les résultats pourraient ne pas être applicables à l’ensemble de la population mondiale, explique Funk. En outre, ajoute-t-elle, en dehors de l’Europe, “certains virus sont plus répandus”, comme le Zika ou le virus du Nil occidental, de sorte que l’analyse pourrait avoir manqué des liens entre ces agents pathogènes et les maladies du cerveau. Levine reconnaît les limites de l’analyse; l’équipe a travaillé avec les données disponibles, dit-elle.

Ces limitations soulignent également la difficulté de démêler si une infection virale conduit à une maladie neurodégénérative, ou si la maladie rend une personne plus sensible à l’infection, dit Bjornevik. Pour rendre les choses encore plus délicates, les auteurs ont constaté que plus le temps s’écoulait entre l’infection et le diagnostic de maladie cérébrale, plus le lien était faible. Le corps est connu pour commencer à changer des années avant que les symptômes de la maladie cérébrale ne se développent et qu’un diagnostic ne soit posé4, il est donc difficile de déterminer ce qui cause quoi, ajoute-t-il. Une autre théorie plausible est que ces infections virales pourraient accélérer des changements moléculaires dans le corps qui étaient déjà en cours, explique Cornelia van Duijn, épidémiologiste génétique à l’Université d’Oxford, au Royaume-Uni.

Si de futures études ajoutent plus de poids au lien entre l’infection virale et les maladies du cerveau, cela pourrait offrir aux responsables de la santé un moyen tangible de retarder l’apparition des maladies neurodégénératives. Des vaccins existent pour bon nombre de ces virus, dit van Dujin. Parce que plusieurs types de démence sont diagnostiqués tard dans la vie – près de l’espérance de vie moyenne – si les cliniciens pouvaient retarder l’apparition de la maladie même de quelques années, cela pourrait signifier que de nombreuses personnes pourraient ne jamais développer la maladie, ajoute-t-elle.

« Il n’est pas très clair que les infections causent des maladies du cerveau », dit-elle. Mais les infections virales ne sont pas agréables, et s’il existe un lien avec les maladies du cerveau, “je pense que nous devons aux gens de les prévenir.”

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