Salesforce pourrait voir de grands changements aux mains des actionnaires activistes

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  • Salesforce est désormais la cible d’un second investisseur activiste : Elliott Management.
  • Les investisseurs activistes pourraient remanier le conseil d’administration de Salesforce et le forcer à céder des acquisitions comme Slack.
  • L’ensemble du conseil d’administration de Salesforce est rééligible cette année, donnant aux militants une fenêtre pour agir.

Salesforce a connu quelques mois mouvementés, notamment des licenciements massifs et un exode de cadres comprenant un co-directeur général. Mais le véritable chaos est peut-être encore à venir.

Le géant du logiciel cloud est désormais ciblé par la société activiste Elliott Management, qui a pris une part importante dans l’entreprise. Cela fait d’Elliott la deuxième entreprise de ce type à viser Salesforce, après que Starboard Value a divulgué sa participation dans l’entreprise en octobre alors qu’elle poussait à la réduction des coûts de l’entreprise.

À court terme, cette décision inquiète les employés de Salesforce à propos de davantage de licenciements au-delà de ceux déjà annoncés, car ces militants poussent le PDG Marc Benioff à afficher de plus grandes marges bénéficiaires, a rapporté Insider cette semaine.

À plus long terme, cependant, les initiés de Wall Street pensent que l’implication d’Elliott pourrait signaler plus de changements au-delà de la simple réduction des coûts.

C’est une possibilité très réelle que ces investisseurs puissent évincer la plupart, sinon la totalité, du conseil d’administration de Salesforce en une seule fois. Et comme si cela ne suffisait pas, certains analystes pensent que ces firmes activistes pourraient pousser Benioff à au moins explorer la possibilité de céder des méga-acquisitions comme Slack, MuleSoft et Tableau. Cela pourrait même amener Salesforce à mettre fin à ses politiques de travail à distance et à obliger au moins certains employés à revenir au bureau, spéculent les analystes.

Salesforce, contrairement à de nombreuses autres entreprises technologiques, ne nomme les membres de son conseil d’administration que pour un mandat d’un an, ce qui signifie qu’ils doivent être réélus par les actionnaires chaque année. L’analyste de JMP Securities, Pat Walravens, a déclaré à Insider qu’Elliott et Starboard pourraient profiter de la situation en rassemblant le soutien pour remplacer plusieurs ou la plupart de ces sièges au conseil d’administration par leurs propres candidats lors de la réunion de cette année plus tard cette année.

Ce n’est pas nécessairement une mauvaise chose, a-t-il déclaré : cinq membres du conseil d’administration de Salesforce, dont Benioff lui-même, occupent leur siège depuis quinze ans ; Walravens pense qu’ils pourraient cibler ces anciens et essayer d’apporter du sang frais avec de nouvelles idées pour l’entreprise.

“Je pense qu’il y a un accord assez large sur le fait que le conseil d’administration doit être rafraîchi”, a déclaré Walravens.

Certains veulent que Salesforce vende Slack et Tableau

Salesforce a été critiquée pour les 27,7 milliards de dollars qu’elle a payés pour l’application de messagerie sur le lieu de travail Slack, d’autant plus que cet accord est intervenu si peu de temps après les acquisitions importantes d’entreprises telles que la société d’analyse de données Tableau et la société d’intégration de données MuleSoft.

Bon nombre de ces acquisitions, en particulier Slack, ont été orchestrées par Bret Taylor, l’ancien co-PDG de Salesforce, qui a démissionné par surprise à la fin de l’année dernière. À la suite du départ de Taylor, certains pensent que l’implication des investisseurs activistes pourrait pousser Salesforce à récupérer une partie de cet investissement en vendant ces entreprises.

“Salesforce est en mode “construction d’empire” depuis trop longtemps et devrait se concentrer davantage sur ses principales opportunités de marché”, ont écrit les analystes de RBC dans une note aux clients cette semaine. Il a poursuivi: “Une façon de continuer à extraire de la valeur des actifs que nous considérons comme non essentiels consiste à procéder à la cession.”

Cependant, Salesforce n’obtiendrait probablement pas le montant total qu’il a payé pour Slack s’il le vendait dans les conditions actuelles du marché, note RBC. Cependant, il pense que certaines acquisitions comme MuleSoft, ClickSoftware ou Heroku généreraient des bénéfices si elles devaient être vendues, tout en minimisant les perturbations de l’activité.

Salesforce pourrait retourner au bureau et réorganiser la rémunération des dirigeants

Elliott et Starboard pourraient également faire pression pour des changements relativement plus petits, mais non moins significatifs.

Walravens dit que les cabinets activistes pourraient inciter Salesforce à repenser sa stratégie de bureau. La société a beaucoup investi dans une empreinte immobilière mondiale, y compris son siège social Salesforce Tower à San Francisco. Ces bureaux sont maintenant en grande partie vides alors que l’entreprise a adopté le travail à distance pendant la pandémie. Bien que l’entreprise ait réduit une partie de ses bureaux à mesure que le marché de la technologie se ralentit, il en reste encore beaucoup.

Dans un certain contexte, Benioff lui-même a indiqué une certaine volonté de ramener les employés au bureau : il a récemment fait face à des réactions négatives au sein de l’entreprise après avoir suggéré que le travail à distance pourrait être responsable de la baisse de productivité des employés embauchés pendant les années de pandémie. Maintenant, Salesforce voudra peut-être suivre et s’assurer que son immobilier coûteux est réellement utilisé.

Un autre changement qui, selon Walravens, pourrait être dans les cartes est une refonte de la rémunération, en particulier pour les cadres.

Il dit qu’il pense qu’Elliott et Starboard pourraient inciter Salesforce à mettre fin à sa pratique consistant à accorder d’importantes subventions en actions aux cadres supérieurs, au lieu d’encourager un système de rémunération lié à des objectifs basés sur la performance. Cela permettrait au conseil d’administration – qui pourrait de toute façon être sous le contrôle des militants – d’orienter l’équipe de Benioff vers le fait de consacrer son temps et son énergie à des domaines spécifiques, a déclaré Walravens.

En fin de compte, Elliott Management possède une vaste expérience dans le contrôle de ses objectifs au niveau du conseil d’administration. Il a récemment placé l’un des siens au conseil d’administration de Pinterest, mettant fin à une bataille dans la salle de conférence qui a commencé l’été dernier. Salesforce devrait donc s’attendre à des changements à venir, a déclaré David Larcker, professeur à la Stanford Graduate School of Business.

“Ils ont beaucoup étudié cette entreprise et ils la comprennent probablement aussi bien que le conseil d’administration”, a déclaré Larcker. “C’est quelque chose auquel le conseil d’administration devra prêter attention.”

Vous avez un conseil ? Contactez ce journaliste par e-mail à pzaveri@insider.com ou Signal au 925-364-4258. (Pitchs PR par e-mail uniquement, s’il vous plaît.)

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