Premier lancement américain de Rocket Lab : grand pour l’entreprise et le site

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Premier lancement américain de Rocket Lab : grand pour l'entreprise et le site

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Wallops Flight Center, Virginie — Au sud-ouest, les dernières couleurs du coucher du soleil illuminaient le bord du ciel, comme un croissant de Lune et deux planètes alignées au-dessus. C’était une scène magnifique, mais que tout le monde ignorait. Au lieu de cela, tous les yeux étaient concentrés sur une tache brillante de lumière artificielle sur une île-barrière à quelques kilomètres de là. Les lumières là-bas étaient concentrées sur une petite aiguille mince, assez petite pour être transportée jusqu’à la rampe de lancement par une camionnette.

Pendant des années, la fusée Electron et la société derrière elle étaient restées bloquées sur le site de lancement de Virginie, attendant diverses approbations – pour que les agences de réglementation partagent suffisamment de documents entre elles pour convaincre tout le monde que le lancement était sûr. Puis la météo et les fêtes de fin d’année n’ont cessé de repousser le lancement. Mais mardi, tout s’est déroulé aussi bien qu’il est possible de l’imaginer, et l’Electron s’est mis en orbite presque aussitôt que la fenêtre de lancement s’est ouverte.

Le lancement est critique pour Rocket Lab, qui à certains égards a investi l’avenir de l’entreprise dans ses opérations en Virginie. Mais c’est également essentiel pour le site de lancement, qui est présenté comme un port spatial mais qui n’a pas vu beaucoup de trafic quitter la Terre.

À propos de ce lancement

L’Electron est une fusée relativement petite, capable de mettre seulement quelques centaines de kilogrammes en orbite, de sorte que l’expérience de lancement est très différente des véhicules massifs comme la navette, le SLS et le Falcon Heavy. Il est même un peu plus petit que le Falcon 9. L’expérience de lancement est donc différente de ce que j’avais entendu des autres sur ce à quoi ressemble un lancement de fusée. (Ma seule expérience antérieure était une expérience dont je me souvenais vaguement il y a plus de 40 ans.)

Alors que l’électron était encore visible à deux miles de distance lorsque les flammes sont apparues pour la première fois en dessous, il a rapidement disparu en quittant la rampe de lancement, les flammes brillantes étaient rapidement tout ce que vous pouviez voir grâce au lancement nocturne. À peu près au même moment, le son est arrivé de la rampe de lancement à deux miles de là. La meilleure description que j’ai lue le comparait au bruit de déchirure du tissu décalé vers les registres graves. Sur une fusée suffisamment lourde, les basses sont suffisamment puissantes pour créer une sensation physique ; Electron n’avait pas ce punch.

Son faible poids a également signifié qu’Electron a quitté le pad à la hâte. Les lanceurs lourds semblent souvent hésiter peu de temps après avoir quitté la plate-forme, laissant mon esprit lutter pour accepter que leur accélération soit suffisante pour les envoyer dans l’espace. Si Electron avait un moment équivalent, c’était fini dès qu’il avait commencé.

À partir de là, le lancement a bénéficié du ciel sec, froid et incroyablement dégagé qui caractérise les hivers de la côte Est. Les choses sont devenues sombres lorsque les moteurs principaux se sont arrêtés, mais un peu de lumière est rapidement revenue lorsque le moteur du deuxième étage a pris le relais. La deuxième étape est restée faiblement visible à l’œil nu jusqu’à quelques minutes avant de s’arrêter également. Pendant ce temps, quelques objets étaient brièvement visibles sous le deuxième étage – probablement le premier étage et/ou les carénages capturant le dernier rayon de soleil en altitude ou se réchauffant dans l’atmosphère.

Des rapports ultérieurs ont indiqué que les trois satellites à bord s’étaient séparés avec succès et avaient établi des communications avec leur opérateur, Hawkeye360, qui les utilisera pour suivre les sources radio sur Terre.

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