L’odorat des fourmis est si fort qu’elles peuvent détecter le cancer

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L’oncologue fourmi va vous voir maintenant.

Les fourmis vivent dans un monde d’odeurs. Certaines espèces sont complètement aveugles. D’autres dépendent tellement de l’odeur que ceux qui perdent la trace d’une traînée de phéromones marchent en cercle, jusqu’à mourir d’épuisement.

En fait, les fourmis ont un odorat si raffiné que les chercheurs les entraînent maintenant à détecter l’odeur des cellules cancéreuses humaines.

Une étude publiée cette semaine dans la revue Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences met en évidence un sens aigu des fourmis et souligne comment un jour nous pourrions utiliser des animaux au nez pointu – ou, dans le cas des fourmis, à antennes pointues – pour détecter rapidement les tumeurs et à moindre coût. C’est important, car plus le cancer est détecté tôt, meilleures sont les chances de guérison.

“Les résultats sont très prometteurs”, a déclaré Baptiste Piqueret, chercheur postdoctoral à l’Institut Max Planck d’écologie chimique en Allemagne, qui étudie le comportement animal et a co-écrit l’article. Il ajoute cependant : « Il est important de savoir qu’on est loin de les utiliser au quotidien pour détecter le cancer.

Étendant leur paire de minces appendices sensoriels au sommet de leur tête, les insectes détectent et déploient des signaux chimiques pour faire presque tout – trouver de la nourriture, essaimer des proies, repérer les compagnons de la colonie, protéger les jeunes. Cette communication chimique aide les fourmis à construire des sociétés complexes de reines et d’ouvrières qui fonctionnent si en phase avec l’odeur que les scientifiques qualifient certaines colonies de “superorganismes”.

Pour son étude, l’équipe de Piqueret a greffé des morceaux d’une tumeur humaine du cancer du sein sur des souris et a formé 35 fourmis à associer l’urine des rongeurs porteurs de tumeurs avec du sucre. Placées dans une boîte de pétri, les fourmis soyeuses (Formica fusca) a passé beaucoup plus de temps près des tubes avec l’urine des souris “malades” par rapport à l’urine des souris en bonne santé.

“L’étude a été bien conçue et menée”, a déclaré Federica Pirrone, professeure agrégée à l’Université de Milan qui n’a pas participé à la recherche sur les fourmis mais a mené des enquêtes similaires sur la capacité olfactive des chiens.

Piqueret est fasciné par les fourmis depuis qu’il a joué avec elles dans son enfance dans le jardin de ses parents dans la campagne française. “J’ai toujours aimé les fourmis”, a-t-il dit, “les regarder, jouer avec elles.”

La façon dont nous diagnostiquons le cancer aujourd’hui – en prélevant du sang, en faisant des biopsies et en effectuant des coloscopies – est souvent coûteuse et invasive. Les comportementalistes animaliers imaginent un monde dans lequel les médecins exploiteraient un jour des espèces aux sens aiguisés pour aider à repérer les tumeurs rapidement et à moindre coût.

Les chiens peuvent détecter la présence de cancer dans les odeurs corporelles, selon des recherches antérieures. Les souris peuvent être entraînées à faire la distinction entre des compatriotes sains et porteurs de tumeurs. Les nématodes sont attirés par certains composés organiques associés au cancer. Même les neurones des mouches des fruits s’enflamment en présence de certaines cellules cancéreuses.

Mais les fourmis, a suggéré Piqueret, peuvent avoir l’avantage sur les chiens et autres animaux qui prennent du temps à s’entraîner.

Pendant les confinements covid, il a amené des fourmis soyeuses dans son appartement en dehors de Paris pour poursuivre ses expérimentations. Il a choisi l’espèce parce qu’elle a une bonne mémoire, est facile à dresser et ne mord pas (du moins pas dure, dit Piqueret).

Les chercheurs doivent faire beaucoup plus de travail avant que les fourmis ou d’autres animaux n’aident à établir un diagnostic réel. Les scientifiques doivent tester les facteurs de confusion tels que le régime alimentaire ou l’âge, a déclaré Pirrone. L’équipe de Piqueret prévoit de tester la capacité des fourmis à détecter les marqueurs du cancer dans l’urine de patients réels.

“Pour avoir de vraies confirmations, nous devons attendre les prochaines étapes”, a déclaré Pirrone.

Si jamais les fourmis sont utilisées dans le dépistage du cancer, Piqueret veut clarifier une chose : non, elles n’auront pas besoin de ramper sur vous.

“Il n’y aura pas de contact direct entre les fourmis et les patients”, a-t-il déclaré. “Donc même si les gens ont peur des insectes, ça va.”

Une fois, il a dû rassurer quelqu’un au courant de ses recherches que les fourmis qui envahissaient un pique-nique n’étaient pas un signe de cancer.

“Les fourmis n’étaient pas entraînées”, a-t-il déclaré. “Ils veulent juste manger du sucre.”

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