L’inflation ralentit, mais les prix élevés persisteront

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Une épicerie à New York.

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Wang Yin | Agence de presse Xinhua | Getty Images

L’inflation peut refroidir. Mais, pour la plupart des Américains, le prix d’une tasse de café ou d’un sac d’épicerie n’a pas bougé.

Dans les mois à venir, la grande question est de savoir si les consommateurs commenceront également à ressentir un soulagement.

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Au cours des derniers mois, bon nombre des facteurs clés qui ont alimenté un pic d’inflation en quatre décennies ont commencé à s’estomper. Les frais de port ont baissé. Le coton, le bœuf et d’autres produits de base sont devenus moins chers. Et les acheteurs ont trouvé des remises plus importantes en ligne et dans les centres commerciaux pendant la période des fêtes, alors que les détaillants tentaient de se débarrasser des stocks excédentaires. Les prix à la consommation ont baissé de 0,1% en décembre par rapport au mois précédent, selon le département du Travail. Il s’agit de la plus forte baisse mensuelle en près de trois ans.

Mais les coûts de fret et de matières premières moins chers ne se répercuteront pas immédiatement sur les consommateurs, en partie à cause des contrats avec les fournisseurs qui fixent les prix des mois à l’avance.

Les prix sont encore bien au-dessus de ce qu’ils étaient il y a un an. L’indice global des prix à la consommation, qui mesure le coût d’une grande variété de biens et services, a augmenté de 6,5 % en décembre, selon les données du Département du travail. Certaines augmentations de prix sont époustouflantes : le coût des gros œufs de catégorie A a plus que doublé, tandis que les prix des céréales et des produits de boulangerie ont grimpé de 16,1 %.

“Il y a certains prix, certains biens pour lesquels les prix baissent”, a déclaré Mark Zandi, économiste en chef de Moody’s Analytics. “Mais dans l’ensemble, les prix ne baissent pas. C’est juste que le taux d’augmentation ralentit.”

Les détaillants, les restaurants, les compagnies aériennes et d’autres entreprises décident de répercuter les baisses de prix ou d’impressionner les investisseurs avec des marges bénéficiaires améliorées. Les consommateurs sont de plus en plus exigeants en matière de dépenses. Et les économistes se demandent si les États-Unis entreront en récession cette année.

Contrats collants, salaires plus élevés

Pendant les premiers jours de la pandémie de Covid, les Américains ont continué à faire des folies en même temps que les usines et les ports fermaient temporairement. Les conteneurs obstruaient les ports. Les magasins et les entrepôts ont eu du mal avec des marchandises en rupture de stock.

Cette poussée de la demande et l’offre limitée ont contribué à la hausse des prix.

Maintenant, ces facteurs ont commencé à s’inverser. Alors que les Américains ressentent le pincement de l’inflation et dépensent pour d’autres priorités telles que les trajets domicile-travail, les voyages et les sorties au restaurant, ils ont acheté moins de choses.

Les coûts de fret et les coûts des conteneurs ont diminué, faisant baisser les prix le long du reste de la chaîne d’approvisionnement. Le coût d’un chargement de camion longue distance a augmenté de 4% en décembre par rapport à la même période il y a un an, mais en baisse de près de 8% par rapport au record de mars, selon les données du Département du travail.

Le coût d’un conteneur maritime de 40 pieds a chuté de 80 % en dessous du sommet de 10 377 dollars en septembre 2021 pour atteindre 2 079 dollars à la mi-janvier, selon le World Container Index de Drewry, une société de conseil en chaîne d’approvisionnement. Mais il est toujours plus élevé que les taux prépandémiques.

La nourriture et les vêtements sont devenus moins chers. Les prix de gros du bœuf ont chuté de 15,6 % en novembre par rapport à il y a un an, mais sont toujours historiquement élevés, selon le département américain de l’Agriculture. Les grains de café ont chuté de 19,7 % dans le même temps, selon le prix mondial composite de l’Organisation internationale du café. Le coût du coton brut a chuté de 23,8 %, selon les données du Département du travail.

Cependant, pour se protéger contre les flambées de prix imprévisibles, de nombreuses entreprises ont des contrats à long terme qui fixent les prix qu’elles paient pour exploiter leurs activités des mois à l’avance, de l’achat d’ingrédients au transport de marchandises à travers le monde.

Par example, Le Tex Mex de Chuy bloqué des prix pour le bœuf fajita qui sont inférieurs à ce que la chaîne a payé l’année dernière, et il prévoit également de bloquer les prix du bœuf haché au cours du troisième trimestre. Mais les convives paieront probablement encore des prix de menu plus élevés qu’ils ne l’étaient l’année dernière.

Chuy prévoit d’augmenter les prix d’environ 3% à 3,5% en février, bien qu’il n’ait plus de hausses de prix prévues plus tard cette année en raison de sa stratégie de prix conservatrice. Les prix de la chaîne ont augmenté d’environ 7 % par rapport à la période de l’année précédente, à la traîne des hausses de prix de l’ensemble de l’industrie de la restauration.

De même, il est peu probable que les buveurs de café voient une baisse de leurs prix de latte et d’infusion froide cette année. Frères hollandais Café Le PDG Joth Ricci a déclaré à CNBC que la plupart des entreprises de café couvrent leurs prix six à 12 mois à l’avance. Il prédit que les prix des chaînes de café pourraient se stabiliser dès le milieu de 2023 et jusqu’à la fin de 2024.

Les contrats avec les fournisseurs ne sont pas la seule raison des prix rigides. La main-d’œuvre est devenue plus chère pour les entreprises qui ont besoin de beaucoup de travailleurs mais qui ont du mal à en trouver. Les restaurants, les salons de manucure, les hôtels et les cabinets médicaux devront toujours compter avec le coût des salaires plus élevés, a déclaré Moody’s Zandi.

Une pénurie de pilotes d’avion est l’un des facteurs qui maintiendront probablement les tarifs aériens plus chers cette année. Le prix des billets d’avion a chuté ces derniers mois, mais est toujours en hausse de près de 30 % par rapport à l’année dernière, selon les données fédérales les plus récentes.

Cependant, a déclaré Zandi, si le marché du travail reste solide, l’inflation diminue et les salaires augmentent, les Américains peuvent mieux gérer les prix plus élevés des billets d’avion et d’autres articles.

Selon le Bureau of Labor Statistics, les revenus horaires annuels ont augmenté de 4,6 % au cours de la dernière année, ce qui n’est pas aussi élevé que la croissance de l’indice des prix à la consommation en décembre.

Pourtant, dans certaines catégories, le ralentissement de la demande s’est traduit par une baisse des prix. Plusieurs articles pandémiques chauds, notamment les téléviseurs, les ordinateurs, les articles de sport et les gros appareils électroménagers, ont baissé de prix, selon les données du département du Travail de décembre.

Pressions budgétaires pour les familles

Les hauts dirigeants du commerce de détail ont déclaré qu’ils s’attendaient à ce que les budgets des familles soient encore sous pression au cours de l’année à venir.

Au moins deux cadres d’épicerie, Kroger PDG Rodney McMullen et Marché des producteurs de choux Le PDG Jack Sinclair, a déclaré qu’ils ne s’attendaient pas à ce que les prix des denrées alimentaires baissent de si tôt.

“L’augmentation commence à se modérer un peu”, a déclaré McMullen. “Cela ne signifie pas que vous allez commencer à voir de la déflation. Nous nous attendons à voir de l’inflation au premier semestre. Le second semestre serait nettement inférieur.”

Il a dit qu’il y avait des exceptions. Les œufs, par exemple, deviendront probablement moins chers à mesure que l’épidémie de grippe aviaire reculera.

Au cours des deux dernières années, les entreprises de biens de consommation emballés ont augmenté les prix des articles sur les étagères de Kroger ou réduit la taille des emballages, une stratégie connue sous le nom de “shrinkflation”. McMullen a déclaré qu’aucun n’était revenu chez l’épicier pour baisser les prix ou augmenter les niveaux de remise d’il y a un an. Certains maintiennent des prix agressifs, car ils rattrapent leur retard après que les marges ont été réduites plus tôt dans la pandémie ou alors qu’ils sacrifient le volume pour les bénéfices, a-t-il déclaré.

À Procter & Gamble, par exemple, les dirigeants prévoient d’augmenter à nouveau les prix en février. Les prix des produits de consommation de base de P&G comme les couches Pampers et les essuie-tout Bounty ont grimpé de 10 % par rapport à l’année précédente, tandis que la demande a chuté de 6 % au dernier trimestre.

Dans d’autres cas, les entreprises sont encore aux prises avec des facteurs qui ont contribué à l’inflation. Par exemple, les agriculteurs élèvent des vaches, mais en ont moins qu’avant la pandémie, et les céréales et le maïs sont moins abondants alors que la guerre en Ukraine se poursuit, selon McMullen.

« Si avant vous dépensiez 80 $ et maintenant vous dépensez 90 $ [on groceries]je pense que vous allez dépenser 90 $ pendant un certain temps », a-t-il déclaré. « Je ne pense pas que cela va revenir à 80 $.

Marques Utz Le PDG Dylan Lissette a fait écho à ce sentiment en août, disant aux investisseurs que les prix catalogue ne baissent généralement pas même lorsque les coûts baissent.

“Nous ne prenons pas quelque chose qui valait 1 $, le déplaçons à 1,10 $ puis un an ou deux plus tard, le déplaçons à 1 $”, a-t-il déclaré.

Au lieu de cela, les entreprises alimentaires telles qu’Utz offrent généralement des remises plus importantes et plus fréquentes aux clients à mesure que les coûts baissent, selon Lissette, qui était autrefois en charge de la tarification des bretzels et des chips de bouilloire d’Utz.

Au cours des prochaines années, les entreprises pourraient inverser les changements d’emballage “shrinkflation” qui se traduiraient par des collations moins chères par once. Et deux ou trois ans plus tard, les acheteurs pourraient voir l’introduction de nouvelles tailles d’emballages économiques, a déclaré Lissette.

L’as des détaillants dans le trou

Mais les détaillants peuvent être en mesure d’accélérer ce délai. Ils peuvent utiliser leurs propres marques privées à bas prix, telles que les beurres de cacahuètes, les céréales et les détergents à lessive qui ressemblent aux marques nationales bien connues.

L’automne dernier, Kroger a lancé Smart Way, une nouvelle marque privée avec plus de 100 articles comme des miches de pain, des légumes en conserve et d’autres aliments de base à son prix le plus bas.

McMullen a déclaré que l’épicier prévoyait déjà de lancer la marque de distributeur, mais avait accéléré ses débuts d’environ six à neuf mois en raison de l’intérêt des acheteurs pour la valeur dans un contexte d’inflation. Et il a ajouté que si une marque nationale perd des parts de marché, elle est plus susceptible d’être agressive sur les remises, voire de baisser le prix de manière permanente.

Zandi, l’économiste de Moody’s, a déclaré que même si les clients peuvent devenir frustrés, ils ne sont pas impuissants. En choisissant des marques concurrentes ou en optant pour des articles en promotion, ils peuvent faire passer un message.

“Les entreprises répondent aux acheteurs”, a-t-il déclaré. “Si les consommateurs sont conscients des prix, sensibles aux prix, cela contribuera grandement à convaincre les hommes d’affaires d’arrêter d’augmenter les prix et peut-être même d’offrir une remise.”

— CNBC Leslie Joseph contribué à cette histoire.

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