Les chiens pourraient-ils être notre meilleur espoir pour inverser le vieillissement chez les humains ?

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Stephanie Abraham, éleveuse de chiens et juge d’exposition canine dans le Connecticut, vit avec huit Cavalier King Charles Spaniels décontractés et un espiègle nommé Ace. “C’est mon seul Cavalier qui a des ennuis!” elle dit. Le 18 livres de neuf ans, avec de riches marques de couleur marron et de grands yeux émouvants, aime sauter sur une chaise de cuisine, balayer le courrier du comptoir du boucher et le mâcher en lambeaux. “La dernière chose qu’il a mâchée, c’est ma citation à comparaître”, dit Abraham.

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Il y a quelques années, Ace, un champion de l’American Kennel Club, a développé un léger souffle cardiaque, le premier signe d’une maladie valvulaire progressive pouvant éventuellement entraîner une insuffisance cardiaque et la mort. Elle affecte environ 7 % de tous les chiens et jusqu’à 80 % des cavaliers. Les médicaments peuvent le ralentir, mais le murmure d’Ace s’est aggravé. Alors Abraham l’a inscrit pour un traitement expérimental, qui pourrait inaugurer une nouvelle génération de thérapies géniques pour guérir les maladies chroniques et peut-être le vieillissement lui-même, non seulement chez les chiens mais en nous.

Le traitement reçu par Ace, nommé RJB-01, délivre deux gènes associés à la longévité. La plupart des thérapies géniques visent un seul défaut génétique, par exemple une forme héréditaire de cécité, mais ce traitement ne cible pas une mutation ni même la valve défectueuse. Au lieu de cela, il essaie de restaurer les processus et les voies cellulaires qui sont importants pour la santé mais qui se décomposent avec l’âge, entraînant des problèmes cardiaques, le diabète et d’autres maladies chroniques.

“Nous voyons le monde comme ceci – nous pensons que le vieillissement est réversible”, déclare Daniel Oliver, co-fondateur et PDG de Rejuvenate Bio, le développeur de la thérapie génique. “Si vous êtes capable d’affecter le vieillissement, vous devriez pouvoir affecter plusieurs conditions liées à l’âge.”

Pendant des décennies, les scientifiques essayant de repousser les limites de la durée de vie humaine ont étudié des organismes simples comme les vers et les mouches des fruits, et ces piliers de laboratoire : les souris et les rats. Il a été démontré que divers médicaments et régimes hypocaloriques retardent le vieillissement et prolongent la vie de ces espèces, parfois jusqu’à 50 %. Mais les expériences n’ont pas conduit à une percée pour nous, et bien que cela puisse sembler froid, Oliver note que le monde n’attend pas à bout de souffle des médicaments de longévité pour les vers et les rats. « La plupart des gens ne se soucient pas de prolonger leur durée de vie », dit-il.

En jetant leur dévolu sur les chiens, les chercheurs en longévité espèrent découvrir des moyens de remonter le temps chez les humains. Les chiens sont de bons modèles pour étudier pourquoi nous déclinons, physiquement et cognitivement, à mesure que nous vieillissons. Ils partagent nos foyers, respirent le même air, mangent souvent les mêmes aliments et souffrent de nombreux maux qui affligent les personnes âgées, notamment les cancers, l’arthrite, le diabète, la démence, l’obésité, la fragilité et, comme Ace, la maladie de la valve mitrale. Parce que la vie d’un chien passe beaucoup plus vite que la nôtre, les scientifiques peuvent suivre les changements biologiques en quelques années, et non en quelques décennies, et tester des thérapies anti-âge à un coût bien moindre.

Même si les expériences sur les chiens ne donnent rien pour contrecarrer le vieillissement humain, elles peuvent produire de nouveaux traitements pour nos amis à fourrure – et personne qui a déjà fait ses adieux à un chien chéri ne s’y opposerait. “Si nous résolvons le problème de la longévité avec les chiens, nous réduirons beaucoup de deuil et de souffrance”, déclare Andrei Gudkov, biologiste moléculaire et chercheur sur le cancer, qui a cofondé une organisation qui étudie le vieillissement des chiens de traîneau à la retraite. Il l’a nommé Vaika, d’après son regretté Husky sibérien.

Bien sûr, la motivation des startups biotechnologiques n’est pas purement humanitaire. Les Américains ont environ 77 millions de chiens, ce qui en fait de loin l’animal de compagnie le plus populaire. Certains propriétaires ardents et aisés ont dépensé plus de 50 000 $ pour cloner un chien adoré. La richesse attend l’entreprise qui libère un élixir de longévité pour Fido, qu’il en mène ou non un pour nous.

Des canines à la pointe

Le biologiste Matt Kaeberlein de l’Université de Washington co-dirige le Dog Aging Project, l’effort le plus ambitieux pour essayer de déchiffrer le code sur la longévité canine et de glaner les secrets qu’il détient pour les humains. Lancé en 2019, le projet a recruté près de 40 000 chiens de compagnie de toutes sortes dans une étude de 10 ans pour identifier les facteurs biologiques, environnementaux et génétiques qui favorisent une longévité saine.

Leurs propriétaires soumettent des antécédents médicaux ainsi que des enquêtes détaillées sur la santé, la cognition et les “expériences de vie” des chiens. Les chercheurs collectent également des informations sur la qualité de l’air et de l’eau dans les codes postaux où vivent leurs sujets. Dix mille chiens devraient avoir leur génome séquencé. Environ un millier subiront des examens vétérinaires approfondis chaque année, avec des analyses sophistiquées de leur microbiome et de leur épigénome, ou des modifications chimiques sur l’ADN qui indiquent l’âge biologique.

Les scientifiques ont déjà publié une multitude d’articles basés sur les données du projet, dont deux récents avec des conclusions pertinentes pour les gens : l’activité physique protège contre les dysfonctionnements cognitifs et un repas quotidien est préférable à une alimentation fréquente pour la santé globale.

Kaeberlein dirige également un essai sur la rapamycine, un immunosuppresseur approuvé par la Food and Drug Administration des États-Unis pour les patients transplantés d’organes, chez 580 chiens. Des dizaines d’études ont montré qu’il prolonge la vie des souris et d’autres organismes modèles.

Certains scientifiques considèrent la rapamycine comme l’un des candidats les plus prometteurs pour un médicament de longévité humaine. Plus que quelques personnes le prennent hors étiquette à cette fin. Kaeberlein a fait savoir qu’il aimerait qu’ils lui envoient des informations sur leur santé. Il prend également une pilule de rapamycine à faible dose chaque semaine, par cycles intermittents de 10 semaines, et commence à surveiller les effets sur ses biomarqueurs sanguins et son épigénome.

Le médicament déclenche une partie de la même action moléculaire et métabolique que la restriction calorique extrême, qui a systématiquement prolongé la durée de vie dans les études de laboratoire. Kaeberlein pense que la rapamycine peut également réguler l’inflammation, un facteur important dans les maladies liées à l’âge.

Mais l’auto-expérimentation et les anecdotes provenant de la foule ne prouveront rien, et la rapamycine n’est plus brevetée, de sorte que l’industrie pharmaceutique n’est guère incitée à financer un essai clinique de grande envergure. “Il n’y a pas d’argent à gagner, ou du moins pas autant d’argent que s’il s’agissait d’un nouveau médicament”, déclare Kaeberlein.

Son étude en double aveugle et contrôlée par placebo sur des chiens recrute des enfants de sept ans en bonne santé, de sorte qu’un gain significatif dans la prolongation de la vie deviendrait apparent dans trois ans. En fonction de ses découvertes, ils pourraient perdre de l’argent pour des essais cliniques ou consigner la rapamycine dans la longue liste de médicaments qui avaient initialement suscité l’espoir d’une percée en matière de longévité, mais qui ont échoué.

Andrei Gudkov pense qu’il y a trop de variables dans les ménages d’animaux de compagnie pour fournir des données scientifiques fiables. Ainsi, lui et ses collègues de l’étude Vaika ont recruté 102 anciens chiens de traîneau, âgés de huit à 11 ans, de partout aux États-Unis pour vivre leurs années d’or dans un chenil du Cornell College of Veterinary Medicine dans des conditions étroitement contrôlées, avec suffisamment d’espace pour courir et jouer. .

Les scientifiques surveillent scrupuleusement les changements de la vie ultérieure – les chiens effectuent des tests sur tapis roulant, des tâches cognitives et des activités de résolution de problèmes telles que trouver comment contourner une clôture. Les scientifiques ont également testé deux médicaments pour leur potentiel anti-âge : la lamivudine, un traitement approuvé par la FDA pour le VIH et l’hépatite B, et l’entolimod. Une protéine recombinante développée pour contrer les effets de l’empoisonnement aux radiations, l’entolimod est également en cours d’évaluation à la Mayo Clinic comme stimulant du système immunitaire chez les personnes de 65 ans et plus.

Pendant ce temps, une start-up de San Francisco portant le nom respectueux des chiens de Loyal teste un implant soluble qui libère un médicament visant à ralentir le vieillissement des grandes races, qui vieillissent plus vite et meurent plus jeunes que les petites. Également en préparation : une pilule savoureuse pour les chiens âgés de toutes les races, sauf les plus petites, portant le nom de code LOY-002. Comme la rapamycine, il émule les effets biologiques de la restriction calorique.

“Pendant que nous construisons ces médicaments pour la longévité des chiens et donnons quelque chose que les parents d’animaux de compagnie, du moins à partir des e-mails que je reçois, veulent vraiment, vraiment, nous apprenons également quelque chose sur la façon d’aider les gens à vivre plus longtemps et en meilleure santé”, déclare Céline Halioua. , fondateur et PDG de Loyal. “Honnêtement, la chose la plus importante que Loyal puisse faire est de prouver que le vieillissement devrait être une classe de médicaments… qu’il existe un moyen de développer un médicament pour ce mécanisme.”

Le remède ADN

La mère d’Ace, Gabby, a développé une maladie de la valve mitrale avant lui. La valve qui fuit fait refluer le sang dans la cavité supérieure gauche du cœur au lieu de se déplacer vers la cavité inférieure. À 12 ans, Gabby faisait partie de la première meute de chiens à recevoir la thérapie génique qu’Ace recevrait plus tard. Leur traitement est né d’expériences menées par Noah Davidson, alors chercheur postdoctoral dans le laboratoire du biologiste de Harvard George Church.

Davidson savait que l’expression des gènes – le processus par lequel les informations stockées dans l’ADN sont traduites en molécules qui contrôlent le fonctionnement des cellules – peut mal tourner à mesure que nous vieillissons. Il pensait qu’une bonne régulation de l’expression des gènes, c’est-à-dire l’activation de certains gènes et la désactivation d’autres, était la clé pour ralentir le vieillissement et éliminer de nombreuses maladies qui l’accompagnent.

Lui et ses collègues se sont concentrés sur trois gènes connus pour favoriser un vieillissement sain et une vie plus longue chez les souris génétiquement modifiées. Il a émis l’hypothèse qu’une copie supplémentaire de l’un de ces gènes, ou peut-être de tous, aurait de grands avantages pour la santé des souris normales. L’équipe a créé une thérapie à partir de chaque gène et les a toutes testées sur des souris, une thérapie à la fois et dans des cocktails à deux et trois gènes. Dans un article de 2019 dans PNAS, les scientifiques ont rapporté qu’une dose unique d’un combo à deux gènes atténuait quatre affections liées à l’âge : diabète de type 2, obésité, insuffisance cardiaque et insuffisance rénale.

Rejuvenate Bio, co-fondé par Church, Davidson et Daniel Oliver, a rapidement sauté aux tests sur les chiens. L’étude, axée sur l’évaluation de la sécurité de la thérapie, ne se limite pas aux Cavalier King Charles Spaniels. Mais une communauté passionnée et bien organisée de propriétaires de la race, dont la plupart auront un chien atteint d’une maladie de la valve mitrale, a fait connaître l’essai. “C’est un très gros problème dans le monde Cavalier”, déclare Stephanie Abraham.

Début 2020, Abraham a conduit Gabby à la Cummings School of Veterinary Medicine de l’Université Tufts, dans le Massachusetts, à une heure de chez eux. Le chien a reçu une perfusion intraveineuse dans sa patte arrière. Malgré toute la science époustouflante et les recherches minutieuses qui ont permis de créer la thérapie, la perfusion intraveineuse a pris moins de 15 minutes. “Il n’y avait ni douleur ni pleurs”, dit Abraham. Ace a réussi l’infusion deux ans plus tard.

Rejuvenate Bio n’a pas annoncé les résultats, mais il s’est associé à une société de santé animale et prévoit de demander l’approbation de la FDA pour la thérapie génique canine. La startup prévoit également de recoder le cocktail de gènes à usage humain et de le tester pour deux affections : la cardiomyopathie ventriculaire droite arythmogène, qui décompose une partie de la paroi musculaire du cœur et augmente le risque de battements cardiaques irréguliers et de mort subite ; et la lipodystrophie partielle familiale, un trouble du stockage anormal des graisses qui conduit au diabète, à une hypertrophie du foie et à d’autres problèmes de santé à l’âge adulte.

Gabby et Ace n’ont eu aucune complication ou effet secondaire discernable de la thérapie, et Abraham est encouragé par des tests sanguins pour une hormone qui indique à quel point le cœur pompe le sang et peut signaler une insuffisance cardiaque naissante. Les niveaux de Gabby se sont améliorés; Les As sont stables. Le voyou ne montre aucun signe de garder ses pattes hors du courrier.

Pour plus d’informations sur le Dog Aging Project et l’essai de la rapamycine, veuillez consulter le site Web. Vous pouvez désigner votre compagnon canin pour participer. Le projet recrute des chiens de toutes formes, tailles et races.

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