Le robot en métal liquide à changement de forme de Terminator est là, un peu

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“Il s’agit d’une vidéo d’un robot en forme de personne se liquéfiant pour s’échapper d’une cage, après quoi il est extrait et remodelé dans sa forme d’origine.”
GIF: Wang et Pan et al. (L’Université chinoise de Hong Kong)

La science-fiction a souvent plusieurs longueurs d’avance sur le monde réel lorsqu’il s’agit d’évoquer de nouvelles technologies. En 1991, des effets visuels révolutionnaires ont contribué à donner vie au robot T-1000 en métal liquide qui change de forme dans James Cameron. Terminateur 2mais 32 ans plus tard, les robots qui changent de forme existent maintenant en réalité grâce à des recherches révolutionnaires sur les matériaux déphaseurs.

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Ce robot est-il une reconstitution parfaite du personnage du T-1000 de Robert Patrick, qui pourrait prendre la forme de n’importe quel objet ou même d’une personne échantillonnée par contact physique ? Non, même pas proche. Créé par une équipe de l’Université chinoise de Hong Kong, dirigée par l’ingénieur Chengfeng Pan, ce robot n’est pas non plus conçu pour voyager dans le temps afin d’empêcher la naissance de personnages historiques importants. Il est plutôt conçu comme un outil d’ingénierie et médical, pour accomplir des tâches ou résoudre des problèmes dans des endroits où il est difficile d’obtenir des outils.

Il existe actuellement deux approches pour construire des robots. Il y a fort et agile robots fabriqués à partir de matériaux rigides comme le métal ou la fibre de carbone, et il existe des robots fabriqués à partir de matériaux plus souples et malléables qui sacrifient la force pour la capacité de se serrer et de se frayer un chemin dans plus d’endroits. Ce robot adopte une approche du meilleur des deux mondes et s’inspire des concombres de mer, dont les corps spongieux peuvent facilement se faufiler dans des endroits étroits, mais se raidissent ensuite en quelques secondes à l’aide d’enzymes qui provoquent la liaison des fibres protéiques.

Au lieu de compter sur les protéines, comme détaillé dans un nouveau papier publié dans le revue scientifique Matter, ce robot est fabriqué à partir d’un matériau de déphasage nouvellement développé que les chercheurs appellent «matière transitionnelle en phase liquide-solide magnétoactive», ou MPTM en abrégé. Au lieu de nécessiter une source de chaleur externe pour former le changement et la morphologie, un champ magnétique amène le robot à générer sa propre chaleur par induction. Ne pas avoir besoin des milliers de composants qui font un robot compliqué comme la fonction ATLASces robots ne sont constitués que de deux ingrédients : des microparticules magnétiques de néodyme-fer-bore intégrées dans du gallium, un métal qui fond à 29,8 °C, soit à peu près la température d’une chaude journée d’été.

“Ceci est une vidéo d’un robot enlevant un objet étranger d’un estomac modèle.”
GIF: Wang et Pan et al. (L’Université chinoise de Hong Kong)

Bien que les chercheurs aient montré les capacités de ce robot en faisant la démonstration d’une minuscule figurine Lego en métal s’échappant d’une prison miniature en se fondant dans un liquide avant d’être à nouveau (manuellement) remodelée – un clin d’œil amusant à l’un des Terminateur 2les scènes les plus mémorables— le robot a certainement des utilisations plus pratiques. Dans une autre vidéo partagée par les chercheurs, un petit bloc solide du MPTM pénètre dans un modèle d’estomac humain avant de fondre dans un liquide, de circuler autour d’un objet étranger pour le capturer, de se solidifier à nouveau, puis de repartir. .

Toute la puissance du robot est fournie par un champ magnétique externe, ce qui lui permet de se déplacer avec une précision impressionnante. Les chercheurs ont réussi à faire sauter le robot par-dessus les douves, escalader les murs et «se diviser en deux pour déplacer en coopération d’autres objets avant de se regrouper». Et en plus des applications médicales, les chercheurs ont également démontré des utilisations industrielles, telles que le robot rampant dans une machine et remplaçant une vis manquante en “fondant simplement dans la douille filetée de la vis” avant de se solidifier à nouveau.

C’est loin des robots en métal liquide que les artistes d’effets visuels d’Hollywood ont livrés, mais il est fascinant de voir à quelle vitesse les chercheurs ont déjà rattrapé ce qui n’était autrefois que des spéculations sauvages sur l’avenir des robots. Sur quoi d’autre James Cameron avait-il raison ?

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