Le musée Guggenheim fait l’objet d’un procès pour une peinture de Picasso

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Écrit par Toyin Owoseje, CNN

L’une des peintures de la période bleue de Pablo Picasso est au centre d’un procès entre une famille juive et le musée Guggenheim de New York.
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Les héritiers de Karl Adler et Rosi Jacobi veulent le rapatriement du chef-d’œuvre de l’artiste de 1904 “Woman Ironing (La repasseuse)”, qu’ils prétendent que le couple a vendu sous la contrainte alors qu’ils tentaient d’échapper à la persécution par les nazis dans leur Allemagne natale en 1938.

Le procès, déposé vendredi devant la Cour suprême de Manhattan, indique qu’Adler a acquis l’œuvre d’art en 1916 auprès du galeriste munichois Heinrich Thannhauser, mais l’a vendue bien en dessous de sa valeur au fils de Thannhauser, Justin, en 1938 pour environ 1 552 dollars. La poursuite prétend qu’un Adler désespéré a subi une perte substantielle en raison de la situation de sa famille.

“Adler n’aurait pas disposé du tableau au moment et au prix qu’il a fait, mais pour la persécution nazie à laquelle lui et sa famille avaient été et continueraient d’être soumis”, indique la plainte.

Dans le procès, les proches déclarent qu’Adler était président du conseil d’administration du premier fabricant de cuir d’Europe, mais les choses ont changé lorsque le “régime nazi en Allemagne a brisé leur vie”.

En 1938, la famille a fui l’Allemagne, voyageant à travers les Pays-Bas, la France et la Suisse avant de s’installer définitivement en Argentine, indique le procès.

Le musée Guggenheim a déclaré qu'il pensait que le costume était "sans mérite."

Le musée Guggenheim a déclaré qu’il pensait que la poursuite était “sans mérite”. Crédit: Brendan McDermid/Reuters

“Les Adler avaient besoin de grosses sommes d’argent rien que pour obtenir des visas de courte durée pendant leur exil en Europe. Incapables de travailler, en cavale, et ne sachant pas ce que l’avenir leur réservait, les Adler ont dû liquider ce qu’ils pouvaient pour rapidement collecter autant d’argent que possible”, indique le procès.

Les héritiers allèguent que Thannhauser « profitait » du malheur des Juifs allemands. Ils allèguent également que “Thannhauser était bien conscient du sort d’Adler et de sa famille, et que, en l’absence de persécution nazie, Adler n’aurait jamais vendu le tableau quand il l’a fait à un tel prix”, selon le procès.

Rosi Adler est décédée en 1946 à Buenos Aires à l’âge de 68 ans, tandis que son mari Karl est décédé à l’âge de 85 ans en 1957 lors d’une visite dans son pays natal.

“Woman Ironing” est restée dans la collection d’art de Thannhauser jusqu’à sa mort en 1976. Elle a été offerte, avec le reste de ses œuvres, au Guggenheim en 1978.

Les descendants d’Adler, ainsi qu’un certain nombre d’organisations à but non lucratif et juives désignées comme plaignants dans le recours collectif, affirment dans la plainte que le tableau est “en possession illicite” de la Fondation Solomon R. Guggenheim.

La famille demande le retour de la peinture ou une compensation proportionnelle à sa valeur marchande actuelle estimée entre 100 et 200 millions de dollars, selon la poursuite.

Le musée Guggenheim a déclaré à CNN dans un communiqué qu’il prenait “les questions de provenance et les demandes de restitution extrêmement au sérieux”, mais estime que cette poursuite est “sans fondement”.

“La vente du tableau par Karl Adler à Justin Thannhauser était une transaction équitable entre des parties entretenant une relation de longue date et continue”, a déclaré le musée.

Il a ajouté: “Les recherches approfondies menées par le Guggenheim depuis qu’il a été contacté pour la première fois par un avocat représentant ces demandeurs démontrent que le Guggenheim est le propriétaire légitime du tableau.”

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