“Incroyablement inquiétant” : une épidémie de grippe aviaire dans un élevage de visons espagnol suscite des craintes de pandémie | La science

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Lorsque le vison d’une grande ferme de Galice, une région du nord-ouest de l’Espagne, a commencé à mourir en octobre 2022, les vétérinaires ont d’abord pensé que le coupable pourrait être le SRAS-CoV-2, qui a frappé des fermes de vison dans plusieurs autres pays. Mais les tests de laboratoire ont rapidement révélé quelque chose de plus effrayant : un virus mortel de la grippe aviaire nommé H5N1. Les autorités ont immédiatement placé les travailleurs de la ferme sous des restrictions de quarantaine. Les plus de 50 000 visons de l’installation ont été tués et leurs carcasses détruites.

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Aucun des ouvriers agricoles n’a été infecté. Mais l’épisode, décrit dans un article de Eurosurveillance la semaine dernière, a ravivé les craintes de longue date que le H5N1 puisse déclencher une pandémie humaine. Le virus n’est pas connu pour bien se propager entre les mammifères; les gens l’attrapent presque toujours sur des oiseaux infectés, pas les uns sur les autres. Mais maintenant, H5N1 semble s’être propagé à travers une population de mammifères densément peuplée et avoir acquis au moins une mutation qui favorise la propagation de mammifère à mammifère. Les virologues préviennent que le H5N1, qui ravage maintenant les oiseaux du monde entier, pourrait envahir d’autres élevages de visons et devenir encore plus transmissible.

“C’est incroyablement préoccupant”, déclare Tom Peacock, virologue à l’Imperial College de Londres. “Il s’agit d’un mécanisme clair pour qu’une pandémie H5 commence.” Isabella Monne, chercheuse vétérinaire au Laboratoire de référence de l’Union européenne pour la grippe aviaire en Italie, où les échantillons provenant d’Espagne ont été séquencés, appelle cette découverte “une sonnette d’alarme”.

Le H5N1 a été détecté pour la première fois dans un élevage d’oies en Chine en 1996. Une grande épidémie de volaille à Hong Kong en 1997 a entraîné les premiers décès humains documentés et suscité les premières craintes de pandémie. Vers 2005, le virus s’est propagé aux oiseaux migrateurs, qui l’ont depuis propagé à travers le monde en plusieurs grandes vagues. Une nouvelle variante nommée 2.3.4.4b qui est apparue en 2020 s’est propagée plus rapidement et plus loin que tout prédécesseur, portant des coups énormes à l’industrie de la volaille en Europe et en Amérique du Nord avant d’arriver en Amérique centrale et du Sud à l’automne 2022. Le virus est simplement plus adapté à tous les oiseaux que tous les autres », explique Richard Webby, chercheur sur la grippe à l’hôpital de recherche pour enfants St. Jude.

Étant donné que les récepteurs auxquels le virus se lie dans les voies respiratoires supérieures des oiseaux sont moins courants dans les voies respiratoires supérieures des mammifères, le H5N1 épargne largement les mammifères. Mais cette fois-ci, de nombreuses espèces de mammifères ont été infectées, notamment des renards, des chats, des furets, des phoques et des dauphins, vraisemblablement par contact avec des oiseaux infectés. Le 17 janvier, les autorités du Montana ont déclaré que trois grizzlis juvéniles euthanasiés à l’automne après être tombés très malades étaient également infectés par le H5N1. Les gens l’ont attrapé aussi. Jusqu’à présent, il y a eu six infections humaines confirmées dans la vague mondiale actuelle, dont un décès.

Selon Thomas Mettenleiter, directeur de l’Institut Friedrich Loeffler, certains signes indiquent que 2.3.4.4b est moins pathogène chez l’homme que les versions précédentes, qui ont tué environ la moitié des personnes infectées. “Bien sûr, cela peut aussi être une mauvaise nouvelle, car cela pourrait faciliter la propagation du virus sous le radar, lui donnant plus de possibilités d’évoluer”, dit-il. Plus le virus infecte les mammifères, plus le risque est grand, dit Webby. “C’est un jeu de chiffres.”

Il y a eu quelques rapports antérieurs d’épidémies de grippe aviaire dans des élevages de visons en Chine, mais aucune preuve claire que le virus se soit propagé entre les animaux. Dans l’épidémie espagnole, il semble y avoir peu de doute qu’il l’a fait. En théorie, tous les animaux malades auraient pu attraper le virus à partir de leur alimentation, qui comprenait des sous-produits de volaille, mais aucune épidémie de H5N1 n’a été signalée dans la région où se trouvent les élevages de volailles et les abattoirs fournissant l’alimentation. Et le virus s’est propagé d’enclos à enclos comme prévu s’il était transmis entre visons. La chaîne d’infections pourrait avoir commencé après qu’un animal a attrapé un oiseau malade et l’a tiré dans sa cage, explique Thijs Kuiken, pathologiste vétérinaire au centre médical universitaire Erasmus.

La facilité avec laquelle le virus trouvé en Espagne pourrait infecter les humains – ou se propager entre eux – est inconnue. Des échantillons de virus séquencés provenant de quatre visons montrent plusieurs changements par rapport au virus de l’oiseau, notamment T271A, une mutation du gène d’une enzyme, la polymérase. Le changement, également observé dans les échantillons viraux d’autres mammifères infectés, est connu pour aider le H5N1 à mieux se répliquer dans les tissus des mammifères. E627K, une autre mutation inquiétante du gène de la polymérase, n’a pas émergé, cependant, et le gène de l’hémagglutinine – une protéine à la surface virale qui se verrouille sur le récepteur de l’hôte – n’a pas changé, dit Peacock. “Nous avons peut-être encore eu de la chance avec celui-ci.”

Monne dit que son équipe et d’autres étudient maintenant les propriétés du virus du vison et les effets des mutations qu’il a accumulées. Entre autres choses, ils veulent étudier dans quelle mesure le virus se transmet par contact étroit entre animaux. «Nous prévoyons également de mener des études sur la transmission des aérosols», dit-elle.

L’épidémie met à nouveau en lumière les risques de l’élevage de visons. Le SRAS-CoV-2, introduit dans les fermes par les humains, s’est propagé comme une traînée de poudre parmi les animaux, mais a également été transmis à leurs soigneurs, et les chercheurs craignaient que l’industrie du vison ne devienne une source permanente d’infections et un terrain fertile pour les variantes génétiques. Les Pays-Bas, qui avaient déjà décidé d’éliminer progressivement l’élevage de visons d’ici 2024 pour des raisons éthiques, ont fermé toutes les fermes restantes en 2021. Le Danemark a abattu tous les visons du pays en 2020, mais l’interdiction de l’élevage de visons a expiré au début de cette année.

Les fermes représentent une menace tout aussi importante en ce qui concerne le H5N1, dit Kuiken. La plupart des espèces de mammifères infectées par le virus jusqu’à présent sont des prédateurs sauvages et des charognards qui se nourrissent d’oiseaux infectés – “des animaux solitaires ou des animaux qui vivent en petites familles”, dit-il. Il est peu probable qu’ils propagent le virus loin ou infectent les humains. Dans les élevages de visons, des milliers de ces carnivores solitaires sont obligés de vivre ensemble, créant des conditions idéales pour que le virus aviaire s’adapte aux mammifères. « C’est une construction humaine », dit Kuiken.

À tout le moins, les mesures de biosécurité dans les élevages de visons doivent être renforcées, dit Monne. Les travailleurs agricoles doivent porter des masques et prendre d’autres mesures pour prévenir l’infection, et les exploitations doivent réduire le risque d’introduction accidentelle du H5N1. “Ils devraient garder très soigneusement les animaux loin des oiseaux sauvages.” PoisCock dit qu’il est peut-être temps de mettre fin à l’élevage de visons. « Que cela se produise en Europe de nos jours, et après le COVID-19, ça me prend la tête », dit-il. “C’est un peu une menace existentielle.”

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