Alors que les prix des œufs montent en flèche, l’épidémie de grippe aviaire la plus meurtrière de l’histoire des États-Unis s’éternise

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Des œufs de poule sont éliminés dans une ferme en quarantaine du Moshav (village) de Margaliot, dans le nord d'Israël, le 3 janvier 2022.
Agrandir / Des œufs de poule sont éliminés dans une ferme en quarantaine du Moshav (village) de Margaliot, dans le nord d’Israël, le 3 janvier 2022.

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L’épidémie de grippe aviaire en cours aux États-Unis est désormais la plus longue et la plus meurtrière jamais enregistrée. Plus de 57 millions d’oiseaux ont été tués par le virus ou abattus depuis un an, et la perturbation mortelle a contribué à propulser la flambée des prix des œufs et une flambée de la contrebande d’œufs.

Depuis que l’influenza aviaire hautement pathogène (IAHP) A(H5N1) a été détectée pour la première fois chez des oiseaux américains en janvier 2022, le prix d’un carton d’une douzaine d’œufs est passé d’une moyenne d’environ 1,79 $ en décembre 2021 à 4,25 $ en décembre 2022, un 137 pour cent d’augmentation, selon les données du Bureau of Labor Statistics des États-Unis. Bien que l’inflation et les problèmes de chaîne d’approvisionnement expliquent en partie cette hausse, les œufs ont connu la plus forte augmentation en pourcentage de tous les aliments spécifiques, selon l’indice des prix à la consommation.

Et les prix élevés poussent certains à la frontière américano-mexicaine à essayer de faire passer en contrebande des cartons illégaux, ce qui est interdit. Un porte-parole des douanes et de la protection des frontières des États-Unis a déclaré cette semaine à NPR que les habitants d’El Paso, au Texas, achètent des œufs à Juárez, au Mexique, car ils sont “nettement moins chers”. Pendant ce temps, un agent des douanes de San Diego a tweeté un rappel au milieu d’une augmentation des interceptions d’œufs que la non-déclaration de ces articles agricoles à un port d’entrée peut entraîner en pénalités jusqu’à 10 000 $.

Effets fétides

Pourtant, la douleur de l’Amérique dans les allées laitières des épiceries est probablement pâle par rapport à une partie de la dévastation récoltée dans les fermes avicoles. L’IAHP A(H5N1) a été détecté chez des oiseaux sauvages dans les 50 États, et 47 ont signalé des foyers dans des élevages de volailles. Jusqu’à présent, 731 épidémies dans 371 comtés. À la fin du mois dernier, deux épidémies dans le comté de Weakley, dans le Tennessee, ont touché 62 600 poulets.

Avec l’épidémie d’un an, il s’agit de la plus longue épidémie de grippe aviaire jamais enregistrée aux États-Unis. Et avec 57 millions d’oiseaux morts dans 47 États, c’est aussi le plus meurtrier, dépassant le précédent record établi en 2015 de 50,5 millions d’oiseaux dans 21 États.

Bien que le virus soit très contagieux pour les oiseaux, et souvent mortel, le risque pour les humains est faible. Les Centers for Disease Control and Prevention notent que les virus de la grippe aviaire de type A (alias virus de la grippe aviaire) n’infectent généralement pas les humains, bien qu’ils puissent parfois le faire lorsque les gens ont un contact étroit ou prolongé sans protection avec des oiseaux infectés. Une fois chez un humain, il est encore plus rare que le virus passe d’humain à humain.

Dans l’épidémie actuelle, le CDC a suivi plus de 5 000 personnes qui ont été en contact avec des oiseaux infectés, mais n’a trouvé qu’un seul cas de grippe aviaire chez un humain. Le cas signalé au Colorado provenait d’une personne qui travaillait directement avec des oiseaux infectés et qui était impliquée dans un abattage. La personne a présenté des symptômes légers et s’est rétablie.

Craintes de la grippe

Bien que les données actuelles soient réconfortantes, les virologues et les épidémiologistes craignent toujours que les virus de la grippe, tels que la grippe aviaire, ne mutent et ne se recombinent en un virus infectant l’homme avec un potentiel pandémique. Un rapport publié dans la revue Eurosurveillance le 19 janvier a souligné l’inquiétude. Des chercheurs espagnols ont documenté une épidémie de grippe aviaire chez des visons d’élevage sur la côte nord-ouest en octobre de l’année dernière. Les visons ont probablement été infectés par des oiseaux de mer sauvages, qui avaient une vague d’infection coïncidente avec les virus H5N1 à l’époque. Au cours du mois d’octobre, de plus en plus de visons sont tombés malades, suggérant une transmission de vison à vison, ce qui a conduit à l’abattage de toute la colonie de près de 52 000 animaux à partir de la fin octobre.

Notamment, le virus H5N1 infectant le vison avait une mutation rare qui aurait pu lui permettre de se propager vers et parmi les visons. La transmission de mammifère à mammifère d’un virus aviaire seul est remarquable, mais elle est particulièrement préoccupante chez le vison, qui peut agir comme mélangeur viral. Comme le notent les auteurs du rapport espagnol :

Des preuves expérimentales et de terrain ont démontré que les visons sont sensibles et permissifs aux virus de la grippe A aviaire et humaine, ce qui conduit à la théorie selon laquelle cette espèce pourrait servir de récipient de mélange potentiel pour la transmission interspécifique entre les oiseaux, les mammifères et les humains.

À ce titre, les auteurs affirment qu’il est nécessaire de “renforcer la culture de la biosûreté et de la biosécurité dans ce système d’élevage et de promouvoir la mise en œuvre de programmes de surveillance ad hoc des virus de la grippe A et d’autres agents pathogènes zoonotiques au niveau mondial”.

Aucun des travailleurs de l’élevage de visons n’a été infecté par le virus H5N1, rapportent les auteurs. Cependant, ils notent que l’utilisation de masques faciaux était obligatoire pour tous les travailleurs des élevages de visons en Espagne suite aux inquiétudes concernant la propagation du SRAS-CoV-2. Et lors de la première détection d’une maladie à la ferme, les travailleurs ont pris des précautions au cas où il s’agirait du SRAS-CoV-2, notamment l’utilisation de combinaisons jetables, d’écrans faciaux, d’un changement de masque deux fois par jour et d’un lavage fréquent des mains, tout en commençant le 4 octobre.

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